Un manuscrit enfermé dans une bouteille est retrouvé dans l’espace par Jinn et Phyllis, un couple en voyage spatial. Il raconte l’histoire de trois hommes, un savant, le professeur Antelle, un physicien, Arthur Levain et un journaliste, le narrateur, Ulysse Mérou qui visitent une planète à proximité de l’étoile géante Bételgeuse. Sur cette planète, tout est inversé par rapport à leur planète d’origine, la Terre. Les singes dominent les hommes réduits en esclavage et considérés comme des animaux stupides et dépourvus de langage. Ulysse Mérou, rapidement capturé par des singes en chasse, est confié à une jeune chimpanzé qui étudie le comportement des hommes, Zira. Petit à petit, une communication intelligente s’installe entre ces deux êtres qu’a priori tout sépare. 

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D’une certaine manière, il s’agit d’un roman épistolaire. Un roman qui se situe à la frontière entre la science-fiction et la fable. En effet, si cette fiction fait la part belle à la théorie de Darwin et à celles relatives à l’apparition de l’homme sur Terre qu’elles triturent en tout sens en inversant, de manière géniale, les connaissances que nous avons aujourd’hui de cette époque primordiale, tout le reste n’est que de l’habillage au service de ce postulat. Et ces encarts scientifiques mis à part, les autres ingrédients, le voyage dans l’espace assimilé aux voyages maritimes avec un héros qui se nomme d’ailleurs Ulysse, passent davantage pour un vernis poétique que pour de l’anticipation. D’ailleurs sur la planète Soror, que l’auteur évoque la faune, la flore ou la civilisation tout est identique à ce qu’il côtoie sur Terre au moment de l’écriture de son livre.

Pierre Boule n’imagine pas un nouveau monde, car ce qui importe, pour lui, c’est le fil de son intrigue de monde inversé où des singes dominent des hommes redevenus de simples animaux. De ce point de vue, la réussite est totale. L’ensemble est parfaitement architecturé, raconté et mis en valeur par un épilogue aussi habile qu’inattendu. Épilogue d’ailleurs occulté par les différentes adaptations cinématographiques (choisissez la première) de ce chef d’oeuvre de la littérature de science-fiction.